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北极麝牛


□ 燕 子

  麝牛又叫麝香牛,在外形上很像牛,角也似牛,同时,四肢没有臭腺和雌兽有4个乳头等方面都与牛类相似,但它的尾特别短,耳朵很小,眼睛前面具有臭腺,四肢也非常短,吻边除了鼻孔间的一小部分外,都被毛所覆盖,这些又与牛类不同。牛的角是从头顶侧面长出,而麝牛和其他羊类一样,是从头顶上长出。它的臼齿与山羊类似。麝牛学名的意思就是“羊牛”,说明它是牛与羊之间的过渡类型动物。
  在长达几千年的冰河时代,麝牛的祖先同猛犸象和毛犀牛一样,在北极平原的暴风雪中漫游。如今冰河时代早已成为历史,猛犸象和毛犀牛也已绝迹,而麝牛却仍然在冬长夏短、终年暴风夹着冰雪的极北地区生活着。
  麝牛源生于中亚的低温草原地区。化石显示,这种动物曾生活在从西半球的阿拉斯加、加拿大和格陵兰到东半球的英格兰、德国和西伯利亚的广大的极北冻土带。在最后一个冰川期,它们曾在南至堪萨斯州地区生活,然而由于气候和环境的变迁以及人类猎捕的影响,造成它们数量剧减,生存区域亦受到限制。
  今天,麝牛主要的生存地域仅局限于美国阿拉斯加北部、加拿大北部北极岛屿以及格陵兰多风、多雨和多暴风雪的边缘地带。雄麝牛在发情时会散发出一种类似麝香的气味,故名。实际上它们没有麝香腺,香味是从眼眶中的腺体发出的。它们虽然长得像美洲野牛,实际上并不是“牛”,亲缘关系更接近羊。它们的身体极好地适应了极地的生活。麝牛的绒毛是保暖性能最好的一种天然纤维,比相同重量的羊毛暖和7倍。
  麝牛是一种很有组织的群居性动物,在遇到天敌时,不像野牛那样惊惶地乱跑,而是形成一种特殊的防御圈,十几头公牛、母牛冲上高地,肩并肩把牛犊围在中间保护起来,脸朝外,低下头,虎视眈眈地面对着敌人。它们的主要天敌是北极狼和北极熊。面对一具具三四百公斤的庞大身躯和坚硬的牛角(麝牛不论雌雄都长角),北极狼和北极熊往往无计可施,有时愤怒的麝牛会冲出防御圈主动发起进攻。
  但是,当挥舞着枪支的欧洲人进入极地,为了获取皮毛、牛肉和牛角而向麝牛宣战时,麝牛的防御体系不仅成了摆设,而且比四散溃逃还要糟糕。捕杀者先是派出猎狗追赶麝牛,等麝牛愤怒地形成防御圈准备决一死战时,便一个挨一个地将其射杀。
  这种杀戮极为高效。1865年左右,阿拉斯加最后一头麝牛被射杀。到20世纪初,加拿大和格陵兰的麝牛也濒临灭绝。1902—1909年间,美国探险家、海军少将彼利几次率领探险队向北极进军,共射杀了约600头麝牛作为食物,并通过出售麝牛毛皮获得活动经费。
  如果不是加拿大政府在1917年通过法律禁止捕杀麝牛的话,麝牛可能早已灭绝。1930年,美国国会提供资金,从格陵兰运了34头麝牛重新引进到阿拉斯加。在保护下,麝牛繁衍得非常快。目前在阿拉斯加大约已有3000头麝牛,在全世界大约有8万头,已不再被认为是濒危动物,某些地区甚至允许对其做限量的捕杀。 ......
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